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Des bras bioniques de plus en plus performants

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Des bras bioniques de plus en plus performants

Message par Dolu le Sam 24 Mai - 23:02

Des bras bioniques de plus en plus performants

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La prothèse de bras la plus agile qui soit vient d'obtenir son autorisation de mise sur le marché aux États-Unis.

Quelle personne amputée du bras n'a pas rêvé, en regardant La guerre des étoiles, de récupérer comme Luke Skywalker une main bionique qui lui permette de se battre agilement au sabre laser ou de piloter des vaisseaux spatiaux ? Et bien voilà que la réalité rattrape la fiction grâce au DEKA arm system, une prothèse myoélectrique ultraperformante et baptisée «Luke» en référence au personnage.

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Cette innovation est le fruit d'ingénieurs américains travaillant pour la société DEKA située à Manchester (États-Unis). Les deux syllabes du nom sont celles du fondateur Dean Kamen, décoré de la médaille nationale de la technologie en 2000 par le président Bill Clinton pour ses inventions médicales. C'est probablement ce qui a incité le Bureau de recherche du département de la défense américaine (Darpa) à lui confier plus de quarante millions de dollars il y a huit ans pour développer une prothèse robotisée permettant de remplacer le plus fidèlement possible un bras réel chez les personnes amputées, notamment les centaines de militaires des guerres d'Irak et d'Afghanistan.

Davantage de précision

Le Darpa a été bien inspiré puisque la société a efficacement développé un bras extrêmement agile qui vient d'obtenir le feu vert de l'agence américaine du médicament, la Food and Drug Administration (FDA) pour une commercialisation aux États-Unis. L'agence s'est basée sur une étude menée par le département des anciens combattants chez 36 personnes amputées du bras. Les résultats montrent que 90 % des participants ont pu effectuer des tâches domestiques et des soins personnels impossibles à réaliser auparavant avec leur prothèse classique: utiliser des clés pour ouvrir un verrou, cuisiner, manier une fermeture éclair ou encore se coiffer. Ils peuvent même manipuler des grains de raisins, des œufs ou attraper une perceuse. La FDA a également vérifié la qualité du système électrique, la batterie, la capacité du dispositif à contrôler des mouvements involontaires du bras et de la main mais également la résistance à des facteurs extérieurs comme la poussière ou la pluie.

En pratique, ce bras peut être posé chez toute personne amputée du bras depuis l'épaule, sauf si la section a eu lieu au niveau du coude et du poignet. Des électrodes placées sur les muscles du moignon enregistrent des signaux électriques émis par les contractions et les transmettent à un microprocesseur intégré à la prothèse. Ce dernier analyse les signaux et les convertit en mouvements spécifiques. Le bras et la main peuvent ainsi effectuer une dizaine de mouvements différents simultanément. Cette agilité n'est cependant pas immédiate et nécessite une rééducation.

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Si cette prothèse est étonnante, son mode d'action n'a néanmoins rien d'exceptionnel. «Deux autres modèles permettent de bouger une articulation ou juste la main, mais c'est la première fois qu'une prothèse atteint ce niveau de sophistication», évalue Susan Laine qui a travaillé sur le dossier à la FDA. De nombreuses prothèses myoélectriques sont déjà disponibles à travers le monde et en particulier en France, mais elles sont moins performantes. Les patients leur préfèrent souvent des prothèses mécaniques activables par un harnais fixé sur l'épaule opposée, jugées plus fiables, plus rapides et plus légères. La Haute Autorité de santé constate, dans une évaluation datant de 2010, que les versions myoélectriques conviennent davantage à «des personnes exerçant un emploi peu exigeant sur le plan physique, comme dans le secteur tertiaire, et sont préférentiellement portées par des étudiants comme prothèse de vie sociale». Autant dire que la marge de progrès est importante, d'autant que le coût reste élevé: 15.000 à 20.000 euros en France.

«Les Américains rattrapent leur retard en améliorant un procédé connu», estime le Pr Christophe Mathoulin, spécialiste à l'Institut de la Main à Paris. Mais pour lui, la vraie révolution aura lieu quand des prothèses atteignant ce niveau de mobilité permettront également au porteur de ressentir les sensations de toucher. Une main bionique élaborée à l'école polytechnique fédérale de Lausanne permet déjà à un individu amputé de ressentir des formes et des textures grâce à des capteurs qui envoient des signaux au niveau des nerfs de son moignon. Une dizaine d'années seront encore nécessaires avant qu'un tel produit arrive sur le marché. Il sera alors temps de se demander s'il ne vaut mieux pas une bonne prothèse qu'une greffe de main.


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